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Aldrin: el futbolista y atleta que pisó la Luna un 20 de julio

Edwin Eugene Aldrin Jr. nació el 20 de enero de 1930 en el Hospital Mountainside en Glen Ridge, Nueva Jersey. Su padre, Edwin Eugene Aldrin Sr., había sido un aviador del ejército durante la Primera Guerra Mundial y comandante asistente de la escuela de pilotos del ejército en McCook Field, Ohio entre 1919 y 1922, antes de conseguir un empleo como ejecutivo en Standard Oil en 1928. Desde entonces vivía en Montclair con su esposa Marion Moon (Luna, en inglés), con quien tuvo tres hijos, Edwin era el menor.

 

 

Futbolista y garrochista destacado

 

Aldrin se enlistó en la Escuela de Boy Scouts donde apenas logró el rango de principiante, sin embargo, tuvo un rendimiento escolar y deportivo sobresaliente a punto tal que integró la escuadra titular del equipo de fútbol americano de la Montclair High School ocupando el puesto de central en el campeonato estatal en 1946. También fue un destacado garrochista logrando records locales y nacionales. En 1947 inició su carrera militar como piloto de aeronáutica en la Academia Militar de West Point, donde se graduó el 5 de junio de 1951.

 

Entró en la US Air Force como teniente segundo, preparándose como piloto de caza para combatir en Corea en 1953 volando a bordo de aviones F-86. Llevó a cabo 66 misiones de combate durante las cuales derribó a varios enemigos lo que le valió una condecoración. De regreso a EEUU, en 1954 se casó con Joan Ann Archer, tuvo tres hijos y se divorció en 1958. Ese año fue nombrado comandante de vuelo de la 36th Tactical Fighter Wing. Después, estudió ingeniería astronáutica en el MIT, donde en 1963 recibiría un doctorado.

 

 

Ascendente carrera con destino espacial

 

En 1962 Aldrin solicitó ser considerado para el segundo grupo de astronautas de la NASA, pero pesar de que uno de los objetivos del programa Gemini era precisamente la cita espacial no fue seleccionado. Al año siguiente ya integraba el grupo 3 de tareas del mismo proyecto, participó en las dos misiones como comunicador de cápsula, entrando a la vez como piloto suplente del Géminis 10, cuando la tripulación del Géminis 9 se encontraba en ensayos. Sin embargo, este grupo se mató en una prueba de vuelo y fue derivado a esta.

 

En 1966, junto a Jim Lovell (comandante de la accidentada misión Apolo 13, de abril de 1970), encararon el viaje del Géminis 12, en misión técnica. Allí, Aldrin realizó dos paseos espaciales en el exterior y uno interior, totalizando 5 horas y media, siendo el primer astronauta en llevar a cabo una actividad extra vehicular en el espacio, acción que lo metió dentro del naciente programa Apolo. Fue piloto de reserva del Apolo 3 y del Apolo 8, la primera misión tripulada en salir de órbita terrestre, orbitar la Luna y volver a Tierra.

 

 

El segundo hombre en la Luna

 

El 16 de julio de 1969, Aldrin y sus compañeros Neil Armstrong (falleció en 2012) y Michael Collins (hoy, de 89 años) despegaban desde Florida en la primera misión de alunizaje, gesta que lograron los dos primeros el día 20 de julio. Aunque era el piloto del Módulo Lunar, la posición de la escotilla favoreció que fuera el comandante, Neil Armstrong, quien descendiera primero a la superficie de la Luna y luego Aldrin. El alunizaje no fue tan fácil como se pensaba ya que el módulo tenía 25 segundos de combustible.

 

En ese lapso, el módulo tuvo que sortear un enorme cráter del cual por la luz reflejada no se distinguía su profundidad, finalmente, el módulo pisó la base de la tranquilidad a las 20.17 UTC y sin inconvenientes. En menos de 24hs y luego de concretar las tareas ya conocidas, el módulo Eagle despegó y llevó a los dos hombres de regreso a la órbita, donde estaba la cápsula del Apolo con Collins (el único que no pisó la Luna), para así volver a Tierra. El 24 de julio, a las 18.50 la cápsula amerizó a 1500km sudoeste de las islas de Hawái.

 

 

Al igual que sus compañeros, Aldrin fue recibido como un héroe nacional, pero a la vez comprendiendo que no lograría hazaña máxima a la de su llegada a la Luna. Por tal caso, el 1° de marzo de 1972 se retiró con el rango de comandante, tras 21 años de servicio a la Fuerza Aérea. Posteriormente tuvo altibajos emocionales, disputas, divorcios y recuperaciones del alcoholismo. Empero, no perdió oportunidad de participar en cuanta charla, cátedra referida al espacio y su proeza lunar que lo metió de lleno en la historia.

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